新近研究指出,每年流入海洋的塑膠垃圾量,等同於全世界的海岸線每30公分就丟出五袋塑膠。

一個塑膠袋在菲律賓外海漂流。海洋塑膠無處不在。在深海中和北極的冰層下都能見到其蹤跡。 Photograph by Keith A. Ellenbogen, AP
一個塑膠袋在菲律賓外海漂流。海洋塑膠無處不在。在深海中和北極的冰層下都能見到其蹤跡。
Photograph by Keith A. Ellenbogen, AP

科學家想出了估量海洋垃圾的新方法——結果比之前所預計的還要糟糕。

2010年,臨海國家丟進海洋的塑膠垃圾有800萬噸,這個數字比先前測量漂浮於海面上的「垃圾島」(garbage patch)時所測得的總數還要多出許多。

這是壞消息,接下來還有更壞的:這800萬噸的塑膠垃圾在未來十年中將會增加十倍,除非這個世界找到一個辦法來改善垃圾收集與處理的方式。

這個發現是一項開創性研究的一部分,這份日前刊登於《科學》Science)期刊的研究是第一項將每年流入海洋的垃圾量化的研究。在此之前,估量海洋垃圾的工作大多都包含對以大型垃圾島形式在世界每一個大洋的洋面上漂浮的垃圾進行樣本計數。舉例來說,去年的一項研究就估計在海上漂流的垃圾最多是24萬5000噸。

 

海洋塑膠排行榜
這份新研究也點出了塑膠垃圾的主要來源,並且列出產生最多海洋塑膠垃圾的20個國家。中國排名第一,美國則是第20名。其他榜上有名的包括另外11個亞洲國家、土耳其、五個非洲國家,以及巴西。

圖表中的圓圈大小反映的是流入海洋的塑膠垃圾總量,而非人均量。舉例來說,孟加拉的海洋塑膠垃圾量為86萬7879噸,排名第十,但是人均量約157公斤,排在187位。丹麥的總量1974噸,名列第143,但是人均量大約855公斤,排名第19。 NG Staff; J. L. Wang. Source: Science
圖表中的圓圈大小反映的是流入海洋的塑膠垃圾總量,而非人均量。舉例來說,孟加拉的海洋塑膠垃圾量為86萬7879噸,排名第十,但是人均量約157公斤,排在187位。丹麥的總量1974噸,名列第143,但是人均量大約855公斤,排名第19。
NG Staff; J. L. Wang. Source: Science

雖然美國擁有先進的垃圾收集系統,卻仍是前20名之一,這有兩個原因:美國的海岸人口眾多且相當稠密,以及身為富裕國家,美國同時也是塑膠製品的消耗大國。

「我們所做的是去觀察等式的另一邊,分析流入海洋的東西,而不是早就存在於海中的,」研究論文的共同作者,美國麻州海洋教育協會海洋學家Kara Lavender Law說。

「當中的差異非常大——比針對漂浮垃圾所做的估計範圍還要多上20到2000倍。這個結果令人震驚,尤其是一年流入海洋的量已經這麼多了,而我們現在正在計算的海洋塑膠垃圾總量則是累積了50年。」

為了讓800萬噸這個數字更容易理解,主導這項研究的喬治亞大學環境工程師Jenna Jambeck把它比喻成在全球各地的海岸線上,每30公分就扔出五袋塑膠垃圾。而如果目前的垃圾處理方式維持不變,到了2025年時,一年會有1.55億噸的塑膠垃圾進入海洋。

 

無所不在的塑膠
Jambeck和她的團隊結合了瀕臨大西洋、太平洋、印度洋,以及地中海與黑海的192個濱海國家的人口與經濟數據。他們發現這些國家每年製造出2.75億噸的垃圾,其中有480萬到1270萬噸的塑膠流入海中。而那只占這些國家所有垃圾的2%到5%。

消費性商品使用塑膠的情形愈來愈普遍,自從這種材質在50年前開始被廣泛使用以來,其產量也不斷穩定增加。舉例來說,2012年全球所生產的塑膠就有2.88億噸。海洋塑膠無處不在。在深海中和北極冰層裡都能見到它的蹤跡。已經有七百多個海洋野生動物物種因為吃進了塑膠而導致悲慘下場。

這項開創性的研究同時也創造了一個新的謎題。由於已知在海上漂流的塑膠垃圾和流入海洋的塑膠垃圾之間數量差距太大,所以科學家現在必須找出垃圾還會在什麼地方聚集,數量又是多少。

「我們現在需要做的是縮小這個差距,」英國普利茅斯大學海洋生物學家Richard Thompson說。

 

撰文:Laura Parker, National Geographic
編譯:向淑容