每年到了耶誕節前後,都可以看見耶誕樹上掛滿各式各樣的裝飾,搭配上五顏六色的小燈,將耶誕樹點綴得閃閃發亮。你是否注意到耶誕樹的樹頂幾乎都掛著一顆大大的星星,為什麼會有這顆星星呢?這顆星星是怎麼來的?跟聖誕節有什麼關係?

歷史學家推測耶穌基督大約是公元前4到6年時誕生,而不是公元1年,耶穌基督誕生於死海和地中海之間的一個小鎮:伯利恆。根據聖經記載,耶穌誕生後,天空中出現一顆星,來自東方的三位智者,帶著貴重的禮物,跟隨著這顆星來到伯利恆拜訪耶穌,而這顆星後來就被稱為伯利恆之星,也就是耶誕樹上的星星。

三位東方智者有人稱他們為東方博士,比較適合的翻譯可能是有智慧的星象家,他們對天上的星星應該相當熟悉,一般不懂星象的人,天上多一顆星或少一顆星大概都不會察覺。當他們看見伯利恆之星後,立刻知道這顆星不同於其他星星,並認為有一位救世主誕生,所以才前往敬拜。

臺南市臺灣文學館前的耶誕樹,樹頂的星星就是伯利恆之星。攝影:李昫岱
耶穌誕生後,東方三智者帶著禮物來到伯利恆拜訪。布洛梅爾(Abraham Bloemaert)畫於1624年

聖經中對伯利恆之星的描述相當少,到底伯利恆之星是什麼樣的天體?天文學家認為比較可能的是超新星、行星合或彗星。

超新星?

新星和超新星都是突然變亮的天體,所以它們都有可能是伯利恆之星。不過新星變亮的幅度較小,即使是最亮的時候,對肉眼來說還是太暗,不容易察覺到。

超新星就非常的亮,歷史上著名的幾顆超新星肉眼輕易地就能看見,例如第谷超新星和克卜勒超新星最亮時都比木星亮,而1054年爆發的超新星,甚至白天都可以看見!不過超新星出現的頻率相當低,大約每百年才發生一到兩次。

我們怎麼能夠知道耶穌誕生時,有沒有發生超新星爆炸呢?超新星爆發非常的劇烈,爆炸後都會留下超新星殘骸。超新星殘骸會發出強烈的X射線和無線電波,天文學家可以用超新星殘骸約略推算出超新星爆炸的年代。

我們可以把已知的超新星殘骸列出來,找找看有沒有公元元年附近爆炸的超新星殘骸。幸運的是編號RCW 103的超新星殘骸大約是2000年前爆發的!不過它的位置在非常的南邊:赤緯-51度,這次的超新星爆炸只有南半球的人才能看見,三位東方星象家所在位置是不可能看見超新星的,所以RCW 103的超新星並不是伯利恆之星,伯利恆之星可能不是超新星造成的。

錢卓X光觀測衛星拍攝RCW 103超新星殘骸的X射線影像。影像來源:NASA

行星合?

公元前幾年的時候,曾經發生幾次的行星合(合是指兩個天體靠得很近),行星通常都比一般星星還亮,當兩顆行星靠得很近就更亮了,所以有些天文學家認為東方星象家可能會誤以為它們是同一顆星,所以把行星合當成伯利恆之星。例如,公元前3年8月12日的木星合金星,日出前的東方木星與金星之間相距只有7到8角分,這大約是我們看見月亮直徑的四分之一,兩顆行星靠得這麼近是非常罕見的。

我們肉眼的角分辨率大約是1角分,當兩顆星的角距離小於1角分時,肉眼將無法分辨它們,而把它們看成一顆星。前面提到的木星合金星,這兩顆行星之間相距7到8角分,這樣的分離距一般人都可以將兩顆行星分辨出來。

公元前3年8月12日早上5點,伯利恆東方所看見的景象,金星與木星靠得非常近,兩顆行星在天空中僅僅相距7到8角分。(SkySafari 5 App製作)

三位東方星象家既然可以從天上的星星中,辨識出伯利恆之星,表示他們對天上的星星位置和排列相當熟悉。一位有經驗的觀星人是可以從天空中辨識出各顆行星,這三位星象家應該也可以,所以他們把兩顆靠得很近的行星,當成一顆沒見過的星星,這種可能性並不高,伯利恆之星應該也不是行星合。

彗星?

彗星有兩種:短週期和長週期,它們以200年為分界,週期小於200年的是短週期彗星,大於200年的為長週期彗星。短週期彗星的出現的時間和位置是可以預測,著名的哈雷彗星屬於短週期彗星,曾經在公元前12年出現過,不過它比耶穌出生的時間還早好幾年,所以伯利恆之星應該不是哈雷彗星。

長週期彗星的週期非常長,人類的歷史中同一顆長週期彗星可能只會出現1或2次。長週期彗星來自太陽系邊緣,靠近太陽後,又回到太陽系邊緣。如果伯利恆之星是長週期彗星的話,天文學要去哪裡尋找可能的線索呢?

中國古代有專職的天文官觀察記錄各種天象,《漢書》中記載了兩個關於彗星的事件,它們可能跟伯利恆之星有關,分別是發生在漢哀帝建平二年(公元前5年)出現在摩羯座,以及漢哀帝建平三年(公元前4年)出現在牛郎星附近的彗星。可惜的是這兩項彗星的觀測紀錄相當有限,科學家還是無法確認伯利恆之星到底是不是彗星。

不過無獨有偶,文藝復興早期的畫家喬托(Giotto di Bondone, 1267–1337)在一幅溼壁畫:星象家的崇拜(The Adoration of the Magi)中,在聖母和聖嬰的上方畫一顆長著長尾巴的彗星。喬托可能受到1301年哈雷彗星出現的影響,所以用彗星來代表伯利恆之星。順便一提,1986年哈雷彗星回歸時,歐洲太空總署發射探索哈雷彗星的太空船就是以喬托為名。

喬托的濕壁畫:星象家的崇拜,畫的上方有一顆彗星,象徵伯利恆之星

2000多年前的伯利恆之星之謎,科學家還是沒有滿意的答案,也可能永遠不會有答案。不過每年一到聖誕節,伯利恆之星卻到處可見,每棵聖誕樹樹頂都掛著一顆閃閃發亮的伯利恆之星!利用這歲末年終的時刻,在伯利恆之星的照耀下,感受這歡樂、溫馨的節慶吧!

參考資料:

揭開伯利恆星的秘密,黃一農教授

伯利恆之星,蘇漢宗教授,http://www.phys.ncku.edu.tw/~astrolab/e_book/special_topics/essays/star_bethlehem/star_bethlehem.html

撰文:李昫岱(天文學博士,曾經服務於中央研究院天文所及美國伊利諾大學厄巴納-香檳分校,歡迎來「屋頂上的天文學家」臉書部落格,一起航向宇宙,浩瀚無垠!)