食肉動物中有三個科幾乎一直待在海水中,分別是海獅科、 海豹科和海象科,經常統稱為鰭足動物。這三科動物的獵物涵蓋各種不同的海洋生物,包括魚、軟體動物,有時候甚至包括彼此。牠們在繁殖季和育幼季到來時會變成社會性很高的 動物,在海邊和礁石區域大群大群地聚集在一起,吵吵嚷嚷十分熱鬧。

食蟹海豹。PHOTOGRAPH BY Mariusz Potocki

海豹(Seal)、海獅(Sea lion)和海象(Walrus)具有流線型的身體,適於游泳,牠們大大的眼睛則讓牠們在水下也能輕鬆找到獵物。牠們的肺部有軟骨組織支撐,這樣即便潛至水下,肺也能承受一定的壓力。為了節約能量,牠們的心率在潛水時會降低。

加州海獅。PHOTOGRAPH BY PNWNATURE, DREAMSTIME

長著狗一樣外耳的,是海獅和牠們的近親——海狗(Fur seal)。在水中游泳時,牠們用前鰭划水。等到上了岸,牠們會用後鰭推動身體移動,像用腳一樣。海豹與上面兩者不同,牠們沒有外耳,行走時也不會用後鰭。牠們在岸上的運動模式更像毛毛蟲。海豹還極為擅長潛水,可以在水下屏氣2個小時之久。

PHOTOGRAPH BY ROBYN MALCOLM, DIIMEX.COM
海狗。PHOTOGRAPH BY ROBYN MALCOLM, DIIMEX.COM

 

相比起海獅,海象與海豹的相似程度更高,不過海象與海豹有一個不同之處,就是在陸地上牠們可以用後鰭推動自己向前。海象只生活在北極海域,牠們利用自己的鬍鬚和口鼻來尋找食物。海象特化的犬齒是雄性戰鬥時的武器。儘管海象也可以在水下屏氣,但牠們只能堅持10分鐘。海象更喜歡待在海岸邊而非水中,因為牠們是虎鯨最愛的食物。

海象。PHOTOGRAPH BY ZANSKAR, DREAMSTIME

 

儒艮和海牛常被統稱為海牛(Manatee) 。這種海洋哺乳類體型龐大,動作緩慢,並且是素食主義者。牠們長著又大又圓的鼻子,鼻孔長有鼻膜,在水下時鼻膜可以關閉鼻孔。牠們嘴唇肥厚,便於牠們吃海草或其他植物。跟其他水生哺乳類一樣,牠們曾經也是陸生動物。在水下時需要每隔一段時間就浮上水面換氣。

在淺水船隻很少見的年代,儒艮和海牛也很少為人所見。有幸看到牠們的水手以為牠們是美人魚。海牛目的名稱Sirenia就是由這個傳說而來,因為Siren是美人魚的別稱。

海牛的飯量很大,每天可以吃掉相當於自己體重1/4的植物。牠們消化系統產生的氣體使牠們具有充足的浮力。為了更方便潛水,牠們的骨頭——尤其是像鰭一般的前肢裡的骨頭——密度很大。不幸的是,由於捕獵和船隻螺旋槳造成的傷害,四種海牛全部面臨生存威脅。這種情形造成的結果是,海牛成為了世界上數量最少的哺乳類物種。

西印度海牛。PHOTOGRAPH BY DOUGLAS FAULKNER, GETTY IMAGES

 

本文節選自:《終極動物百科》《國家地理:哺乳動物圖鑑》