真是令人垂涎的爆米花味啊……其實你聞到的香氣也許全來自貄貓的「尿」。

週末,結束了一週的工作,動物學家約戀人去看一場歡樂的電影。正準備入場,一陣誘人的香氣飄過,戀人瞥了一眼旁人手中那一桶伴著焦香的金黃色小吃,問:「親愛的你聞到這香味了嗎?不如……」

女孩與爆米花
沒錯,那熟悉的味道來自爆米花。/ 圖片來源:favim.com

「嗯啊,就是貄貓的味道嘛,應該說是貄貓尿的味道。」動物學家嗅了嗅,不假思索地回答,「嗯?你剛說不如什麼?」

呃,場面有點尷尬。但動物學家所說的並沒有錯——最近,杜克大學的研究者發現,貄貓身上那種如剛出爐的爆米花一樣令人垂涎的香氣,很可能來自於牠們的尿[1]。

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躺著也中槍的貄貓(Arctictis binturong )。/ 圖片來源:babyanimalzoo.com

算了,爆米花先不吃了,你先說說這尿

貄貓(Arctictis binturong),又叫熊狸(Bearcat),是一種既非熊也非貓的靈貓科動物。牠們主要分佈在東南亞,白天呼呼大睡,到晚上才活動。這些傢伙會用氣味劃地盤——與大多數靈貓科動物一樣,貄貓在會陰處有嗅腺,但先前的研究提示,牠們特有的爆米花香氣其實和這個腺體的分泌物沒有關係。那麼,那香噴噴的偽熱奶油爆米花香氣,究竟從何而來?

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貄貓不想告訴你答案,還直接轉身走掉了。/ 圖片來源:Guokr TV

研究者把關注點轉向了貄貓的尿:牠們也用尿來做氣味標記,而且經常把自己的腳和長長的尾巴都尿濕掉,從而在行動中留下氣味標記領地。通過用氣相色譜法-質譜聯用技術對33隻貄貓的尿樣進行分析檢測,研究者們發現,只有一種化合物在每一份貄貓尿樣中都存在——2-acetyl-1-pyrroline(即2-AP)。他們意識到,貄貓那宛如爆米花的撩人氣息很可能就來自這種化合物。在爆爆米花時,高溫會在玉米粒中開啟糖和氨基酸之間的反應——被稱為「梅納反應」——反應產物中就有這個2-AP。梅納反應能產生許多不同的氣味分子,它是烤麵包和烤香腸香味的主要貢獻者。

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分析結果顯示,2-AP很可能是貄貓氣味的特徵化合物。圖片來源:wikipedia.org

不經高溫而來的爆米花香

不過這個發現並沒有讓研究者們高興太久。如果2-AP真的是爆米花香味的來源,貄貓是從哪裡搞到這種東西的?「想製造這個化合物,你必須要用到大多數動物正常生理狀態所達不到的高溫。」領導這項研究的杜克大學演化人類學教授克里斯汀.迪亞(Christine Drea)做了如此解釋。

貄貓要怎麼不透過烹飪就獲得烹飪過程所得的香氣?一開始,研究者們猜測這與貄貓平常吃的東西有關,但是他們卻沒有在貄貓的食槽裡檢測到2-AP。一個可能的解釋是,貄貓的腸道菌生產了2-AP,或者是皮膚、毛髮裡的細菌與尿液接觸,從而為2-AP的合成提供了條件——就像細菌在我們腋窩裡分解汗液產生難聞的化合物一樣。

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尿液中如爆米花般的香氣可能是貄貓間用於交流的氣味訊息。/ 拍攝者:花蝕

在研究過程中,一個意外讓研究者窺視到為什麼2-AP對貄貓是重要的。一批貄貓的冷凍尿樣運去實驗室分析的路上遭耽擱,在火熱的柏油路上,2-AP的香氣歷久彌新。如果研究者的解釋是符合事實的,那麼這種隨著時間不斷釋放的微生物反應產物將會使貄貓的尿液香氣持久。對於在野外不常互打照面的貄貓來說,這可能是一種重要的溝通方式。由於雄性貄貓尿中的2-AP濃度相對豐度顯著高於雌性,這些氣味還可能透露貄貓的性別訊息乃至繁殖線索。

最終,研究者將這自帶香味的祕密發表在《自然的科學》(The Science of Nature)期刊上(這期刊的名字是不是特別厲害)。以後吃上新鮮爆出的爆米花時,你會聯想到牠的身影嗎?

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圖片來源:completeworldnews.com

參考文獻:

Greene, Lydia K., et al. “Reproductive endocrine patterns and volatile urinary compounds of Arctictis binturong: discovering why bearcats smell like popcorn.” The Science of Nature 103.5-6 (2016): 1-11.

撰文:akprussia

編輯:Calo

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