每個溼熱或扎人的舔舐都藏有許多潛在病原。

貓口水中的細菌
貓在理毛時會把唾液散布到全身上下。科學家在一項研究中發現,每公克貓毛裡含有將近100萬個活的細菌。/ PHOTOGRAPH BY MITSUAKI IWAGO, MINDEN/NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE

2007年,當茱莉.麥肯納(Julie McKenna)抵達澳洲密杜拉的醫院時,幾乎已經無法說話。她的四肢既冰冷又布滿斑點,她的臉色漸漸發紫。

醫生很快就診斷出茱莉罹患敗血性休克──血流中的細菌正在由內而外攻擊她的身體。即使開始使用抗生素後,她身上的紫斑仍在蔓延,而她的器官開始衰竭。最後,她的四肢有部分開始變黑。

她住院超過兩週後,醫生才能確認她血液中的細菌是犬咬二氧化碳嗜纖維菌(Capnocytophaga canimorsus),這種病原常出現在健康貓狗的唾液中。

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茱莉那時才想起,在生病前幾週,她的左腳尖曾被熱水燙傷。傷勢並不嚴重,她的獵狐㹴幼犬舔那個傷口時,她也沒想太多。

就像茱莉一樣,大多數人都不了解寵物的唾液裡潛伏著什麼樣的微生物,或是這些微生物可能有多危險。我們的皮膚系統與免疫系統通常會保護我們,抵禦寵物帶來的細菌,但這些系統可能會被突破。

大約10%至15%的狗咬傷及高達50%的貓咬傷都會受到感染。有時這種感染是致命的:在一項研究中,26%的人死因確定是犬咬二氧化碳嗜纖維菌感染。

目前科學家已開始研究存活在貓狗口腔內的細菌種類,並將它們與人類的細菌進行比較。研究結果顯示,每個溼熱的吻或扎人的舔舐都藏有許多潛在病原。

犬咬二氧化碳嗜纖維菌在狗的口腔裡並不是什麼大問題。至少四分之一的狗和許多貓都攜帶這種細菌。人類通常不會攜帶這種細菌,而且一旦它們進入茱莉的血流中,茱莉的身體就開始努力抵抗感染。

抗生素最後扭轉了情勢,但醫生必須切除茱莉的左腿膝蓋以下的部位、部分右腳掌,還有每根手指及腳趾。她後來告訴澳洲ABC新聞說:「這件事徹底改變了我的生活。」

以下是一些關於寵物口腔的迷思,並揭露牠們每次舔舐時,覆蓋在牠們與我們身上的東西到底是什麼。

狗舔一次,細菌知多少

如果有人非常了解貓狗口腔裡的東西,那個人絕對是弗洛伊德.杜威斯特(Floyd Dewhirst),他是福塞斯研究中心(Forsyth Institute)的細菌遺傳學家,也是哈佛大學的口腔醫學教授。杜威斯特開創了人類、狗和貓口腔微生物的研究,口腔微生物就是存活於嘴裡的所有細菌。

他說,大約有400至500種細菌常見於人類口腔內,且數量繁多。目前杜威斯特與同事已經找到大約400種存在於狗口腔的細菌、200種存在於貓口腔的細菌,他預期在後續研究中會發現更多種細菌。

他表示,我們會從寵物受到感染的主因之一,是彼此的細菌生態系統截然不同。

他說:「如果你研究人類與狗,你會發現兩者大約只具有15%的同種細菌。」因此,我們的免疫系統與原生細菌不太可能抑制狗的許多口腔細菌。另一方面,狗與貓的口腔微生物則有大約50%是相同的。

「這種差異的部分原因可能是細菌演化後攝取的食物。」杜威斯特說。人類的口腔微生物主要是鏈球菌,它們擅長消耗醣類。他說:「因為貓和狗通常不會吃太多甜甜圈,所以牠們嘴裡幾乎沒有鏈球菌。」

杜威斯特也表示,貓狗一次舔舐就能帶給人類超過數百萬沒見過的細菌,而且數小時後仍然可以在人類皮膚上檢測到這些細菌。科學家研究人類的皮膚微生物時,驚訝地發現好幾個人在多處皮膚上有狗的細菌。

杜威斯特說:「所以如果你被狗舔了,五小時後有人拿棉花棒摩擦被舔的部位,他們會發現那個部位有超過50種狗口腔裡的細菌。」

狗能治療傷口?

奇怪的是,歷史上卻充斥著「狗的唾液具有治療效果,沒有害處」這樣的傳說。在古希臘時代,人們可能會在醫神阿斯克勒庇俄斯的神殿裡讓狗舔舐傷口。長久以來也有人相信,凱薩的軍隊會用狗來舔舐傷口,但這則傳聞未經證實。

即使真是如此,也不代表這種做法是正確的。

人類最好的朋友

貓狗口腔中有數種抗菌成分,包括稱為肽的小分子,人類口腔也有多種抗菌成分。但寵物的舌頭並非神奇的殺菌來源。

杜威斯特說,你不會想依賴這些成分來消毒的。即使有這些抗菌成分,還是有許多細菌在口腔中蓬勃生長。

此外,獸醫凱瑟琳.皮姆(Kathryn Primm)說,唾液的抗菌特性研究已經被大家斷章取義。皮姆常撰寫有關貓狗的文章,並主持「Nine Lives with Dr. Kat」電臺節目。

皮姆指出,有一項1990年的研究發現,母狗舔拭自己與幼犬時,其唾液中具有微弱的抗菌效果。另外,《刺胳針》期刊(The Lancet)在1997年刊出的一項研究顯示,唾液沾在皮膚上時,唾液中的亞硝酸鹽會轉化為一氧化氮,具有抗菌效果。

但這兩項研究都是針對同物種間的舔舐,而非一個物種舔拭另一物種,帶來滿嘴的外來細菌。與這兩項研究結果相反的是,在2016年,有一位軍人讓狗舔他的傷口,結果細菌啃噬他的肌肉,讓他昏迷了六週。

想成功就要理毛

既然寵物的嘴裡充滿細菌,牠舔自己能多乾淨?

家貓花這麼多時間理毛的原因是牠們保留了掠食者的本能。野貓用牠們布滿倒刺的舌頭來「清理毛上的血跡與汙物。」皮姆這麼說:「牠們不想因為身上有獵物的氣味而被追蹤。」

相對之下,狗就沒有這麼講究。「如果你不幫狗清理身體,牠就會一直這麼髒。」皮姆說:「牠們不是像貓那樣來去無蹤的忍者獵手,所以從生存角度來看,清潔並沒有那麼重要。」

貓在理毛時,也會讓細菌覆蓋在身上,但貓與這些微生物一起演化,免疫系統已經適應這些細菌,所以細菌不會對貓造成影響。

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對寵物飼主而言,好消息是貓的口腔細菌大多不易在貓毛上長久存活,壞消息則是它們也不會馬上死去。一項研究中發現,每公克貓毛裡含有將近100萬個活的細菌。

研究團隊也進行一項研究,讓一個人撫摸貓兩分鐘後,檢測有多少細菌會從貓轉移到預先消毒的手上。答案應該能讓貓飼主鬆口氣:只有大約150個細菌會經由撫摸轉移到手上。

只要我們也維持自身清潔,就沒有大問題。「我總是建議人們使用標準清潔流程。」皮姆說:「動物舔你的手之後,最好去洗手。」

皮姆說,寵物飼主最需要注意的是,這些細菌是否有任何機會穿透皮膚。只要細菌進入我們體內,就會找到一個潮溼、舒適的環境來生長,可能會導致感染。

至於狗跟牠們溼熱的舔吻,只要你的免疫系統健全,而且臉部與口腔也沒有任何傷口讓細菌進入血流,那麼狗的舔舐通常對人類沒有害處。皮姆說:「這週就有兩隻狗舔吻我的嘴。」

但請記得,嬰兒與老人的免疫系統可能比健康成人更弱。在一宗病例裡,父母帶著七週大的嬰兒就醫,症狀是發燒及顱骨隆起。

後來發現他罹患敗血性巴氏桿菌(Pasteurella multocida)造成的腦膜炎,這種病原也常見於貓狗口腔。這戶人家還有一位兩歲的兒子,他常讓家裡的狗舔手,而且他也習慣讓小弟吸吮他的小指。

所以,寵物飼主們,請記得洗手,並請三思是否要讓貓狗親熱地舔你的臉。

 

撰文:Erika Engelhaupt

編譯:涂瑋瑛

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