這搶眼的物種生活在地底下,只有在雨季時會爬出來交配。

新的紫蛙物種
新發現的布布提氏紫蛙(Bhupathy’s purple frog)幾乎一生都在地底下度過,唯有蝌蚪時期會花上約4個月吸附在瀑布後方的峭壁上。PHOTOGRAPH BY JEGATH JANANI

科學家在印度西高止山脈(Western Ghats mountain)新發現了一種罕見的蛙,這種蛙有著紫色的光滑皮膚、圍繞在眼周的淡藍色圓環,還有一個尖尖的豬鼻子。

科學家將這個新種命名為布布提氏紫蛙(Nasikabatrachus bhupathi),用以紀念蘇博麥尼恩.布布提博士(Dr. Subramaniam Bhupathy)。布布提博士是一位備受尊敬的兩棲爬蟲學者,於2014年在西高止山研究調查時意外身亡。

雖然這新發現的兩生類外貌十分古怪,不過紫蛙身上的每一處構造可都是無數年演化累積下來的結果:小眼睛、長長的吻部、粗短的四肢搭配硬質的「鏟子」1,每一項都是在地下求生的利器。

事實上,牠們甚至不需要到地面上用餐。美國自然史博物館的兩生爬行動物學家伊莉莎白.潘迪尼(Elizabeth Prendini)說:「紫蛙利用長而具有溝槽的舌頭,將地底的螞蟻與白蟻咂入口中。」潘迪尼同時也是本篇刊登在《Alytes》期刊的新種論文作者之一。

在印度政府贊助的全國蛙類與蟾蜍基因定序計畫中發現,布布提氏紫蛙與2003年發現的另一種西高止山鼻蛙(N. sahyadrensis)關係十分親近,而牠們是目前已知鼻蛙科(Nasikabatrachidae)中唯二的成員。

潘迪尼說:「這一支蛙類譜系相當古老,而且歧異度也非常低,因此這項發現相當獨特又罕見。」

雨中高歌

天底下只有一項東西能把紫蛙從土裡哄出來:雨水。

本篇研究的通訊作者,同時也是印度海得拉巴德細胞與分子生物中心(Center for Cellular and Molecular Biology)分子遺傳學家的羅玫許.艾格偉爾(Ramesh Aggarwal)解釋,當雨季來臨時,雄蛙會在山澗的泥沙底下開始大聲鳴唱。

爬到地上的印度紫蛙
印度紫蛙的特色:尖尖的吻部、小眼睛、粗短的四肢,能幫助牠們適應在地底下的生活。
PHOTOGRAPH BY JEGATH JANANI

緊接著雄蛙會與雌蛙在溪澗中假交配並留下受精卵,約莫一、兩天之後蝌蚪便會孵化出來。

不過有別於許多蛙類,布布提氏紫蛙的蝌蚪並不會在水漥或池塘游來游去,反而會發育出如琵琶鼠魚一般的嘴,紫蛙蝌蚪就用這奇異的口器,攀附在因大雨而形成的瀑布後方岩石上,用細小的牙齒刮下藻類為食。

生物學家卡菲基恩.瓦蘇德文(Karthikeyan Vasudevan)說明:「這些攀附在峭壁上的蝌蚪,大約會花上120天待在湍流中。」瓦蘇德文是本論文的作者之一,也是艾格偉爾在細胞與分子生物中心的同事。

「這120天就是這種生物這輩子待在地面上最長的一段時間了。」瓦蘇德文補充說明,結束蝌蚪時期之後,布布提氏紫蛙便道別了外在世界,遁入地下開始牠的祕密生活。

蛙類的美妙世界

澳洲博物館(Australian Museum)兩生爬行動物學家喬蒂.羅利(Jodi Rowley)說:「紫蛙正是蛙類驚人適應力的證明。」羅利是國家地理探險家,不過她並未參與這次研究。

羅利提到,在世界各地都有蛙類藉著挖掘地洞來躲避乾旱,不過布布提氏紫蛙找到了長年生活在地底的方法,將這種生活型態發揮到極致。


(↑↑↑↑↑印度西高止山脈是許多蛙類的家園,包含了一些非常非常小的物種。)

這項發現特別有趣,羅利說,原因正是布布提氏紫蛙與其最近同類的親緣關係甚遠:「兩種紫蛙與其他蛙類在演化上分家的時間非常早,與這兩種紫蛙最相近的它屬物種並不在印度,而是更靠近非洲的賽席爾(Seychelles)。」2

說到底,新物種再次顯示了我們對蛙類仍然所知甚少。

羅利說:「蛙類或兩生類總計約有42%的物種面臨危急存亡之秋。儘管牠們是地球上岌岌可危的動物,我們卻依然不清楚牠們有倒底有多少物種。」

事實上,每年有超過100種的新蛙種發表在科學期刊上,這個數字甚至不包含已經發現,但尚需一些功夫來完成正式描述作業的物種。而也許這個古怪、豬鼻子的物種能鼓舞新一代的年輕生物學家。

羅利說:「還有大好的世界與奇獸等在那兒!我想這好消息值得我們好好慶祝一番!」

撰文:Jason Bittel

編譯:曾柏諺

譯注:
腳掌上的肥大骨狀結構稱作蹠骨結節(metatarsal tubercle)。
2003年的研究指出紫蛙所屬的鼻蛙科(Nasikabatrachidae),在當今大多數蛙類與蟾蜍隸屬的新蛙亞目(Neobatrachia)裡,屬於非常早期就分化出來的類群。研究推測約在1億3000萬年前的白堊紀早期,岡瓦那大陸分裂成東(澳洲、南極洲、印度、馬達加斯加)、西(非洲、南美)兩大陸塊,因此賽席爾上的塞舌蛙屬(Sooglossus)及鼻蛙科與新蛙亞目的其他成員分家。紫蛙的發現不僅代表一個新的物種,更協助釐清在化石證據缺乏的中生代裡,蛙類的分類與演化關係,因此榮登《自然》期刊。

 

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