象限儀座流星雨雨(Quadrantid,010 QUA)是每年固定發生的三大流星群之一,發生時間就在元旦假期後,且流星明亮。但因極大期時間短暫,再加上落在天氣往往不太好的北半球冬季時分,因此觀測資料不若其他兩群流星雨多。

象限儀座流星雨活動時間一般在12/28至隔年1/12期間,國際流星組織(IMO) 預測2017年的極大期落在臺北時間1月3日(星期二)22時,每小時流星數量可能在60~200顆之間,平均約為120顆,流星速度中等(約每秒41公里),平均亮度偏亮(1 ~2 等以上)。今年極大期逢月齡5的眉月,月亮約於晚間22時西沈,但此時輻射點尚未升起。所以臺灣地區的最佳觀賞時間在3日午夜24時(4日凌晨0時)到4日天亮前,完全不受月光影響,觀測條件不錯!但前述數量僅是「完全無光害,肉眼可見最按星等達6.5等,且輻射點在天頂(大氣減光效應最小)」的最佳狀態下的每小時預測數量,但通常不會有這麼好的條件,一般無光害情況下真正能看到的可見流星數量會是ZHR的60%左右,所以IMO指出極大期時,無光害處能預期的數量大概是每小時25顆左右。

各流星雨專家預測結果指出今年並沒有讓人驚喜的流星數量增加的狀況,流星雨專家Jérémie Vaubaillon所做的模擬預測甚至指出今年的象限儀座流星雨密度低於平均。再加上象限儀座流星雨有個最不討喜之處:它的極大時間非常短暫,通常只有幾小時(極大期±3小時),和其他流星雨可以綿延數天的狀況不同,所以有時錯過極大期之後,就很難看到象限儀座流星雨的蹤跡了。所以按此「習性」,大約在1/4凌晨1~2時以後,這群流星雨的數量就已經大減,又因為此時的輻射點仰角很低,受大氣減光效應影響,可能流星數量會少到幾乎沒有的地步。

象限儀座流星雨輻射點漂移示意圖。取自IMO網站。  除了上述的主極大(傳統極大期)之外,流星雨專家計算與96P/Machholz彗星和2003 EH1小行星軌道有關的流星體物質分布的狀況,認為地球會在主極大之前約14小時先遭遇由質量較小的流星體組成的流星體團塊,不過引起的流星比較暗,肉眼與攝影觀測不可行,只能透過電波觀測或望遠鏡觀測方式進行觀察。


如何觀賞流星雨?

欣賞流星雨並不需要望遠鏡等特殊器材,也不限於特定的景點,只要挑選視野開闊,光害與空氣污染較少的地方以肉眼觀賞即可。適合賞星的地點通常以兩千公尺以上的高山最佳,鄉村地區次之,而城市周邊的光害與空氣污染嚴重,並不適合。除了目視觀賞外,也可利用相機或錄影機進行長時間曝光以捕捉流星的身影。

由於適逢冬季,氣溫寒冷,外出觀賞流星雨時一定要注意保暖;高山路面易結冰,行車要小心。手電筒請以紅色玻璃紙包覆,以免產生光害,也盡量不要使用綠光雷射筆掃向天空,以免影響他人攝影觀測。


流星雨來源是小行星還是彗星?

流星雨大多是由彗星或小行星遺留在軌道上的塵埃或冰粒等物質,在墜落地球大氣過程中的燃燒現象,並不是真正的天體;絕大多數的流星雨來源是彗星,目前僅有雙子座流星雨的來源確認是小行星。

象限儀座流星雨的來源可能是小行星2003 EH1,然而2003 EH1的軌道又與短週期彗星梅克賀茲1號彗星(96P/Machholz)非常近似。天文學家認為小行星2003 EH1很可能是梅克賀茲1號彗星的彗核分裂後殘留的碎片。而這項發現也再度引起了小行星與彗星是否為同類天體的爭議。


關於「消失的星座」—象限儀座

象限儀座(Quandrans Muralis)位在武仙座、牧夫座和天龍座間。公元1795年,前蘇聯的La Lande和他姪子Michel Le Francais使用「象限儀」這種儀器進行一系列恆星位置觀測時,自創了這個星座名詞,不過後來並不被現代天文學承認,故不在正式的88星座之列,只能拿來當作「俗稱」。象限儀座流星雨的輻射點位置是在靠近牧夫座頭部之處。

 

資料提供:臺北市立天文科學教育館