2018年有許多的天文和太空任務即將展開,有研究小行星、火星、太陽、系外行星及無人太空船登陸月球,非常熱鬧!

直得一提的是今年也是美國航太總署(NASA)成立60週年紀念,美國航太總署在1958年7月29日由總統艾森豪簽署下成立,並於同年10月1日正式運作,10月1日也是美國航太總署的生日,屆時會有許多紀念活動。

美國航太總署(NASA)成立60週年紀念標識,60和NASA位在地球圓弧和美國領土之上,是從牛頓的名言「如果我看得比別人更遠,那是因為我站在巨人的肩膀上」獲得的啟發。影像來源:NASA

1月,獵鷹重型火箭首度發射,特斯拉上太空

美國SpaceX公司預計在1月首次發射獵鷹重型火箭(Falcon Heavy Rocket),如果成功發射,獵鷹重型火箭將是現役的火箭中,酬載能力最強的。這次的酬載是一部櫻桃紅的特斯拉跑車,目標是將它送到火星軌道。

獵鷹重型火箭是由三部獵鷹9號火箭組成,發射後三部火箭的第一節都可以回收再使用。對於首次的發射,SpaceX的老闆伊隆.馬斯克(Elon Musk)並沒有十足的把握,甚至認為有可能會在發射時墜毀。期望獵鷹重型火箭能夠順利發射,讓這輛特斯拉跑車一路奔馳到火星去!

3月,天宮1號任務終止

天宮1號(Tiangong-1)是中國的第一個太空太空站,在2011年發射進入低軌道。天宮1號已經超過它的使用年限,受到地球上層大氣的影響,目前距離地面的高度正漸漸降低,預計在2018年3月墜落地球。

天宮1號的重量是8.5噸,絕大部分會在大氣層中燒燬,但是不排除會有一部分的殘骸掉落地面。掉落的地點還不確定,只確定會在北緯42.7度到南緯42.7度之間。

3月20日,TESS發射升空

TESS(Transiting Exoplanet Survey Satellite)是NASA尋找系外行星的太空計畫,預計針對南北半球各以一年的時間觀測,觀測的範圍將涵蓋整個天空。跟克卜勒太空望遠鏡一樣都是利用凌星的方式來尋找系外行星,不同的是TESS只觀測較亮的恆星。TESS預計在兩年期間,觀測50萬顆恆星,找到3000個有行星的恆星系統,其中大約500顆是地球或超級地球般的行星。

TESS上配備四部廣角望遠鏡用來觀測凌星的現象。影像來源:NASA

3月,印度發射月船2號

印度太空研究組織預計在2018年3月發射月船2號(Chandrayaan 2),這是印度第二次的月球任務,月船2號任務包含了軌道太空船、著陸器和一輛小型漫遊車。

3月31日,Google月球X大獎截止

Google月球X大獎是Google提供的登月競賽獎項,參與的必須是私人團隊,獲獎的條件是登陸月球後,移動500公尺的距離,並將拍攝的影像成功傳回地球。目前參與競賽只剩下五個團隊:以色列的SpaceIL、美國的Moon Express、跨國合作團體Synergy Moon、印度的Team Indus和日本的Team Hakuto。Google月球X大獎的截止日期是2018年3月31日,最先完成的團隊將可獲得Google提供的2000萬美元。

5月5日,NASA發射洞察號,前往火星

洞察號(InSight)是NASA的火星登陸器,配備地震儀和熱導探測器,主要目的是研究火星的地底和內部。如果一切順利,洞察號預計在11月登陸火星。

洞察號。影像來源:NASA

曙光號下半年任務結束

曙光號(Dawn)是NASA探索小行星的太空船,燃料即將在2018年下半年耗盡。燃料耗盡後,NASA將無法控制曙光號,這也曙光號就結束任務的時候。

曙光號於2007年9月發射升空,探索了小行星帶上最大的兩個天體:灶神星(Vesta)和穀神星(Ceres)。曙光號配備高效率的離子引擎,所以能夠在探索完灶神星後,再飛到穀神星,是唯一一艘曾經進入兩個天體軌道的太空船。

6月,隼鳥2號進入龍宮小行星軌道

隼鳥2號(Hayabusa 2)是日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的小行星採樣計畫,於2014年發射升空,預計6月進入龍宮小行星(162173 Ryugu)的軌道,將花費一年半的時間觀察,取樣後2019年12月離開龍宮小行星,於2020年12月將龍宮小行星的樣本帶回地球。

7月到8月,帕克太陽探測器發射升空

帕克太陽探測器(Parker Solar Probe)是NASA研究太陽的探測器,它和其他研究太陽的望遠鏡非常不同,帕克太陽探測器將以非常靠近太陽的距離研究太陽,最近的時候只有離太陽約600萬公里,也就是大約太陽半徑的8.5倍。帕克太陽探測器最重要目的是研究日冕,日冕的溫度高達攝氏數百萬度,而太陽表面的溫度只有攝氏5500度,為什麼日冕的溫度會比太陽表面高那樣多呢?這個問題一直困擾著科學家,帕克太陽探測器就是要探討這個重要問題。

帕克太陽探測器。影像來源:NASA

8月,歐西里斯號進入貝努小行星軌道

歐西里斯號(OSIRIS-REx)是NASA的小行星採樣任務,已經於2016年9月8日發射升空,將在2018年8月進入貝努小行星(101955 Bennu)軌道,探勘貝努小行星之後,靠近貝努並採集60公克到2公斤的樣本。預計2023年9月將樣本帶回到地球。

歐西里斯號。影像來源:NASA

10月,貝皮可倫坡號發射前往水星

貝皮可倫坡號(BepiColombo)是歐洲太空總署(ESA)和日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)共同合作的計劃,目的是要研究水星的磁場、磁層、內部結構及地表。

貝皮可倫坡號。影像來源:歐洲太空總署

2018年底,古夫太空望遠鏡發射

古夫(CHEOPS)太空望遠鏡是歐洲太空總署和瑞士合作的計劃,預計在2018年底或2019年時發射升空,它配備一架30公分的望遠鏡,主要目的是用凌星的方式,研究那些恆星中已知有行星的系統。

2018年底,嫦娥4號發射

中國的嫦娥4號預計在2018年底前發射前往月球,預計著陸在月球的背面,研究未被探索的區域。嫦娥4號計劃攜帶馬鈴薯、擬南芥的種子和蠶卵,蠶卵會孵化成蠶,蠶呼出的二氧化碳會被馬鈴薯和擬南芥的種子吸收,轉化成氧氣,提供給蠶,形成一個小型的生態系。

2018年底,新視野號靠近海王星外天體2014 MU69

新視野號(New Horizons)在2015年飛掠過冥王星後,即將在2019年1月1日抵達2014 MU69,不過在抵達之前,新視野號會先從遠方拍攝2014 MU69的影像,所以在年底時,我們可能就會看見2014 MU69的樣子。

新視野號拍攝的冥王星(右)和它最大的衛星夏戎(左)。影像來源:NASA

最近的掩星資料顯示,2014 MU69有可能是兩個互繞的天體,另外2014 MU69還可能有一個衛星,這些預測可能在今年底揭曉。

年初從SpaceX的巨大獵鷹重型火箭揭開序幕,到年底新視野號靠近海王星外天體2014 MU69,2018是個讓人充滿期待的一年!

撰文:李昫岱(天文學博士,曾經服務於中央研究院天文所及美國伊利諾大學厄巴納-香檳分校,歡迎來「屋頂上的天文學家」臉書部落格,一起航向宇宙,浩瀚無垠!)

延伸閱讀:環月太空之旅即將成行?再次航向月球