每年的8月12日前後,天空中都會上演一場精彩的煙火秀!那就是英仙座流星雨。

獅子座流星雨。攝影:李昫岱
獅子座流星雨。攝影:李昫岱

流星雨是彗星的碎屑殘骸掉入地球大氣層後,跟大氣層摩擦發光的現象,而形成英仙座流星雨的是斯威夫特-塔特爾彗星(Swift–Tuttle)。

每年8月12日前後,地球就會進入斯威夫特-塔特爾彗星軌道的交會點,彗星軌道上的碎屑殘骸掉入地球大氣後,形成英仙座流星雨。製圖:李昫岱
每年8月12日前後,地球就會進入斯威夫特-塔特爾彗星軌道的交會點,彗星軌道上的碎屑殘骸掉入地球大氣後,形成英仙座流星雨。製圖:李昫岱

流星雨的命名是以輻射點所在的星座位置來命名,英仙座流星雨的輻射點就位在英仙座頭部的地方,當流星雨發生時,流星就是以輻射點為中心,向四面八方發射出來。

地球的繞日軌道,和斯威夫特-塔特爾彗星有一個交會點,每年8月12日前後,地球就會運行到這個交會點。彗星的殘骸不是固定不動的,而是沿著彗星的軌道繞著太陽運行,當地球進入交會點時,從地球上來看,這些碎屑就從輻射點的方向往地球衝過來,形成英仙座流星雨!

這些彗星的碎屑幾乎是平行地進入地球的大氣,為什麼平行進入大氣的碎屑,會在天空中形成輻射點呢?

因為透視的關係,原本平行的鐵軌和電線似乎交會在一點,這和流星雨的流星都從輻射點發射出來的原理相同。攝影:李昫岱
因為透視的關係,原本平行的鐵軌和電線似乎交會在一點,這和流星雨的流星都從輻射點發射出來的原理相同。攝影:李昫岱

原本平行的線,因為透視的關係,而看起來似乎會交在一起,例如圖中的鐵軌和電線看起來好像交會在遠方,所以流星雨的流星看起來就像是從輻射點輻射出來一樣。

雨量預估

今年的英仙座流星雨流星數量最多的時間,預估是8月12日的晚上到13日的清晨,這個時間正好是週末的夜晚,可以放鬆心情看流星。

8月12日這天日落的時間是6:30,等到天空完全暗下來的時間大約是7:50。這天的農曆是閏六月廿一,月亮升起的時間大約是晚上9:40,月相是虧凸月,它比下弦月還大、還要亮一些。英仙座流星雨的輻射點大約是8:50從東北方升起,今年最適合觀賞流星雨的時間,是天空完全暗下來(7:50)到月亮升起之前(9:40),大約歷時兩個小時的時間,月亮升起後一些較暗的流星就會受月光影響而不易看見。

不過,英仙座流星雨以火流星聞名,火流星比一般的流星還要亮許多,受到月光的影響較小,所以月亮升起後,還是可以看火流星。當火流星出現時,整個天空好像被照相機的閃光燈閃了一下,即使它出現在背後,你也會知道有顆火流星出現!

火流星。攝影:李昫岱
火流星。攝影:李昫岱

天文學家會用「每小時天頂流星數」(Zenithal Hourly Rate, ZHR)來預估流星雨的數量,它是指沒有月光和人為光害的情況下,輻射點在正天頂的時候,每小時能夠看見的流星數,簡單的說,就是預估每小時能夠看見最多的流星數。今年的英仙座流星雨的ZHR是150,也就是最好的情況下,預估每小時能夠看見150顆流星,這比往年英仙座流星雨的ZHR~100還要多大約50%!

晚上7:50到9:40之間,輻射點在地平線附近,這段時間只能看見輻射點以西的流星,那些輻射點以東的流星都在地平線下方,所以最好的情況下,只能看見一半數量的流星。

如何觀測?

觀測地點的選擇很重要,最理想的地方是空曠、無光害的地方,但是臺灣地小人稠,這種地方並不多。月亮還沒升起時,輻射點靠近東北的地平線,所以東邊開闊、無光害的地方也不錯,例如臺灣東海岸,或是山上東邊開闊的地方。

觀測流星雨不需要任何望遠鏡,眼睛的視野寬廣,最適合觀賞流星雨。長時間抬頭看流星,就像低頭滑手機一樣,會讓你的脖子酸痛,所以除了自己的眼睛以外,最好的設備就是一張舒服的躺椅!

三大流星雨中的象限儀座和雙子座都發生在冬天,要在冬天的夜晚守候流星需要耐得住寒冷,而英仙座流星雨發生在夏天的夜晚,相當適合觀看,趁著夏天涼爽的夜晚,輕鬆躺著數著流星,許下你心中的願望!

撰文:李昫岱(天文學博士,譯有《國家地理終極觀星指南》、《天文觀測完全指南》、《國家地理探險王野外觀察指南:觀測星空》,「屋頂上的天文學家」部落格臉書