不光是恐懼,其他強烈的情緒狀態也能殺人。

兩個星期前,我和無數美國人一起觀看了電影《牠》(It),並為它超過2.7億美元的票房貢獻了一點點。就像我看過的大多數恐怖電影一樣,這一部也沒有讓我體驗到期望中的恐懼感。至少片中的小丑並不使我特別害怕。我所害怕的,是恐懼本身(也就是小丑所代表的)能夠殺人的說法。我在電影院裡不太容易被嚇到,但是在電影院外的幾乎任何地方都極容易害怕。要是人真的會因為恐懼而死亡,那我肯定是候選人之一。

圖片來源:電影《牠》
圖片來源:電影《牠》

我請教了幾位專家,想聽他們安慰我說,這種對於周圍世界的極端恐懼不會真要了我的命,不幸我未能如願。「強烈的情緒狀態的確可能殺人,無論是恐懼還是別的情緒。」紐約勒諾克斯山醫院(Lenox Hill Hospital)的女性心臟健康項目主任蘇珊.斯坦鮑姆(Suzanne Steinbaum)告訴我,「甚至在超級盃或世界職業棒球賽之類的賽事期間,心臟病發作的危險也會增大。」關於這類事件確切發生率的數據很難蒐集,但斯坦鮑姆指出,醫生還是能清楚地在這類賽事期間覺察到死亡率的上升。雖然在書面文件上,這些死亡病例都可以標為心臟病發作或者中風,但由於它們的起因都是極強烈的情緒,因此完全可以歸為恐懼(或者壓力、焦慮和興奮)導致的死亡。

關鍵是這些情緒要「極其強烈」。人腦經過演化,已經能夠有效地應對輕度到中度的恐懼刺激,只有在體驗到特別強烈的恐懼(或其他情緒)時,我們的身體才會招架不住。霍梅拉.西迪基(Humaira Siddiqi)是維吉尼亞州北部凱撒醫療集團(Kaiser Permanente)的精神病學主任,她告訴我,恐懼或別的情緒都發源於腦中稱為「杏仁核」的區域。當情緒只有輕度或中度時,杏仁核會接著把信息傳遞到正上方的海馬迴,由海馬迴負責把情緒放到情境中加工。比如你用眼角餘光看到了有什麼東西在動,你的杏仁核可能立即產生恐懼或者警覺,使你覺得自己看見了一隻老鼠、一條蜈蚣或其他可怕的東西。而海馬迴使你意識到:(a)你什麼都沒看見;或者(b)你確實看見了一隻老鼠或一條蜈蚣,但牠們都傷不了你。只有當恐懼太過強烈、太過突然時,才會對人造成危害。「當你的腦內突然湧起了強烈的情緒反應,它有時會越過海馬迴,這時恐懼就失去了情境,它成為純粹的恐懼,也劫持了你的腦。」西迪基說。

出現這樣強烈的恐懼反應時,身體會釋放大量激素(腎上腺素、去甲腎上腺素和皮質醇),引起心律失常、血壓上升、中風、心臟病發作,並最終導致死亡(不過可能性不大) 。西迪基指出,身體之所以像這樣大量釋放激素,原因之一是一種已經過時的恐懼反應:打或逃反應(fight or flight)。「現代人面臨恐懼時一般不需要身體做出反應,而是需要我們思考對策。從這一點上說,我們在演化中產生的應對恐懼刺激的適應手段是有點過時了。」

看球賽興奮而死、看電影恐懼而死,甚至打麻將時激動而死,都可以算是身體在極其強烈的情緒衝擊下無法做出正確反應的後果。圖片來源:123rf.com.cn正版圖片庫
看球賽興奮而死、看電影恐懼而死,甚至打麻將時激動而死,都可以算是身體在極其強烈的情緒衝擊下無法做出正確反應的後果。圖片來源:123rf.com.cn正版圖片庫

正因為現代人在面對恐懼時(通常)不會真的逃跑或是戰鬥,這些多餘的腎上腺素就失去了實際的功能。西迪基指出,實際上,在出現極端恐懼或焦慮時,最好的對策往往是用深呼吸來「覆蓋」身體的恐懼反應。「深呼吸之類的動作可能感覺有點傻,但呼吸能使心跳變慢一些。」她說,「呼吸時,你也在有意識地降低交感神經的反應,交感神經會緩和對身體的控制,使你能放鬆下來,支配身體。」

斯坦鮑姆指出,人死於恐懼(或其他強烈情緒)的可能性是很低的,雖然當人年齡增加或者得了心臟病,這個可能性會有所上升。恐懼不是我們的敵人,而是盟友。

「有恐懼反應是一件好事,會焦慮也是一件好事,就連憂鬱也是好事,因為它們都是信號或者警示,告訴我們有哪裡出問題了。」西迪基說。恐懼對生存的幫助要遠遠大於它的威脅。「恐懼是我們演化出來的一種適應機制。如果這東西會把我們殺光,它就根本不會演化出來。」

話雖如此,每個人還是有必要了解並且敬畏自身的承受限度。這就是為什麼雲霄飛車外面要豎起牌子,提醒心臟病患者不要乘坐;為什麼有的人無論如何也不肯去看《牠》,任憑我怎麼保證它其實沒那麼嚇人;這也是為什麼我絕對不會在半空中跳出一架飛機並盼望降落傘會順利張開。恐懼多半不會殺死你,但又何必去驗證呢?

 

編譯來源: The Atlantic, Is it Possible to Be Scared to Death?

撰文:Katie Heaney

翻譯:亞得里亞海上的豬

編輯:odette

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