上個月,SpaceX宣布要在2018年前送兩位平民實現月球之旅。這件事,真有可能如期實現嗎?

SpaceX計劃用重型獵鷹火箭發射載人天龍號太空船,在2018年結束之前實現載人月球繞飛之旅。圖片來源:SpaceX
SpaceX計劃用重型獵鷹火箭發射載人天龍號太空船,在2018年結束之前實現載人月球繞飛之旅。圖片來源:SpaceX

上個月,SpaceX公司宣布,他們打算在2018年底送兩位平民開啟月球之旅。這個消息緊跟在NASA一份類似的申明之後,已經在業內人士、專家和這家航太創新企業的追隨者之間引發了相當大的爭議。

表面上來看,計劃似乎相當簡單。兩位乘員已經給SpaceX預付了一大筆定金,將執行一次按今天的航太標準來看為期較短的飛行任務。他們將乘坐載天龍號太空船,使用重型獵鷹火箭發射升空,離開近地軌道,繞過月球,返回地球,然後在海中濺落。

這次繞月飛行將使用自由返回軌道,無需後續推進,即可讓太空船繞過月球,然後自行返回地球。

這樣的飛行路線規劃,就算遇到太空船推進系統失效,也能讓太空船返回地球,本身就更加安全,也比讓太空船進入繞月軌道更加簡單。

這項任務在許多方面都讓人回想起人類的首次月球之旅——阿波羅8號飛行任務。SpaceX目前計劃的任務時間,與阿波羅8號實施50週年的時間非常接近,或許這並非巧合。

天龍號V2 太空船
天龍號V2太空船,即載人天龍號太空船,將用來運送兩位平民前往月球。圖片來源:James Vaughan / SpaceFlight Insider

成績斐然

SpaceX公司由伊隆·馬斯克(Elon Musk)創立於2002年,至今不過區區15年。在此期間,該公司完成了不少大事。比如,作為一家私人企業,他們率先研發出了能夠發射入軌的液體燃料火箭——獵鷹1號。這種二級火箭高達21.3公尺。

此後,該公司的注意力轉向體型更大、威力也更大的獵鷹9號。在NASA商業軌道運輸服務計劃的研發資助下,獵鷹9號於2010年首飛。同樣是二級火箭,獵鷹9號目前的「全推力」版本高達70公尺。

2012年,就在成立短短10年後,SpaceX成為第一家發射太空船與國際太空站交會對接的私人公司。

天龍號貨運太空船,同樣在NASA商業軌道運輸服務計劃的部分資助下研發完成,現在是每年多次向國際空間站提供貨運服務的兩款私人太空船之一。

SpaceX相對便宜的發射服務,則成為一股「土石流」席捲全球發射產業,令許多發射服務供應商想方設法降低成本,以提供能夠與之競爭的火箭發射服務。

作為NASA商業載人計劃的合作方,SpaceX是僅有兩家企業之一,正在研發太空船能夠將人送往國際空間站。

為了增加太空船乘員的安全性,工程師還在開發與載人太空船整合為一體的發射逃逸系統,這套系統還將用作太空船的著陸系統。

阿波羅太空船和載人獵戶座太空船採用的方案是牽引式逃逸塔,發射之後只能拋棄,成本高昂。載人太空船號上的逃逸系統則與此不同,發射後不必拋棄,有潛力將更重的載荷著陸到火星表面,或者利用反推在地球上的著陸場定點著陸,無需進行水上回收。

不過,在SpaceX迄今達成的技術成就中,能夠登頂恐怕要數獵鷹9號一級火箭的回收。目前活躍在發射市場上的其他所有服務供應商,運載火箭都是一次性的,完成任務後就被拋棄,要麼墜回地球燒毀,要麼成為太空垃圾。SpaceX的目標則是回收一級火箭,讓它在發射場附近著陸,或者在無人駁船上著陸,然後再次使用。
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