SPACEX又打算創造歷史了。中原標準時間3月31日,之前已經發射過一次的火箭將再次發射升空,實現伊隆.馬斯克火箭可重複利用的夢想。

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2016年4月8日飛過一回的這枚火箭,本週將重裝上陣再次發射,創造航天歷史上的又一個里程碑。/ 圖片來源:SpaceX

SpaceX公司計畫在本週創造歷史,使用去年發射載荷入軌後著陸在大西洋中一艘駁船上的一級火箭,再度發射升空運送一枚衛星入軌。

可重複使用,這是SpaceX公司自2002年成立以來就一直致力於掌握的能力,而本週的發射將是這一能力的首次展示。許多人把可重複使用看成是平價航天發射的聖杯。如果成功,此次發射將成為一座新的里程碑,標誌著我們在探尋這座聖杯的道路上又邁進了一步。

此次發射任務將把一枚通訊衛星送入地球同步軌道,發射時間目前暫定於當地時間3月30日下午6:27(中原標準時間3月31日上午6:27),發射窗口持續大約兩個半小時。

這件事很厲害嗎?

非常厲害。

SpaceX整個公司的理念都圍繞著可重複使用這一概念。公司CEO伊隆.馬斯克(Elon Musk)從15年前公司初創時起就一直夢想著可複用火箭,儘管在當時他們手裡只有一枚獵鷹LV型火箭。這枚火箭後來變成了獵鷹1號火箭,2003年曾被馬斯克擺放在美國華盛頓特區國家廣場上展出。這家公司的網站上稱,可重複使用是「使人類成為多行星物種的關鍵」,因為它能夠降低發射成本,使得100萬人殖民火星成為一個切實可行的計畫。

SpaceX對可複用火箭的研究始於它位於美國德州麥格雷戈的試驗場,當時使用的是一枚名為蚱蜢(Grasshopper)的原型火箭。在一系列最終都以壯觀火球終結的著陸嘗試之後,2015年12月,該公司在美國卡納維拉爾角成功回收了首枚一級火箭。同樣的壯舉後來多次在陸地和海上實現,但SpaceX還從未復飛過任何一枚回收火箭。

直到現在。

SpaceX從無到有實現一級火箭回收(幾近)完整的歷程,都濃縮在這段影片裡了。影片最後在海上回收的那枚火箭,本週即將再次發射。/ 影片來源:The Yellow Dart

到底有哪些首例?

要準確描述這次發射創下哪些首例,需要仔細限定一些範圍。準確說法應該是:

這是第一次,曾被用於軌道發射的一枚液體燃料火箭推進器,將被重複用於第二次軌道發射。

之所以強調「軌道」,是因為藍源公司(Blue Origin)此前已經實現了亞軌道飛行的可重複發射。之所以還必須強調「液體燃料」,是因為太空梭使用的固體燃料火箭助推器也是可重複使用的。要不然,我們也可以劃掉「液體燃料」,再加上一些詞句來強調這枚火箭是垂直著陸回收的,而不像太空梭助推器那樣是吊在降落傘下濺落到海洋裡回收的。

這聽起來好像也不是非常厲害……

不,仍然非常厲害!或許這樣來描述這次發射才更合適:

SpaceX打算把可重複使用的概念推進到前所未有的程度。

NASA也曾經嘗試過可重複使用的火箭,那還是在太空梭時代,從1981年一直到2011年。除了固體火箭助推器以外,太空梭本身也可以重複使用,包括太空梭的三台主發動機。但太空梭計畫案原本雄心勃勃想要達成的可重複使用的目標,從來就沒有實現過。太空船翻新和復飛的時間遠遠長過預期,到計畫案結束為止,太空梭單次發射的成本高達5億美元。

藍源公司的新謝帕德(New Shepard)火箭系統已經發射和重複發射多次,但那些發射只不過是亞軌道的試驗飛行。SpaceX即將復飛的火箭可是要進行軌道發射的,而且還是收費的商業衛星發射。

你說能省錢,能省多少錢呢?

我們並不知道,因為SpaceX和此次衛星發射的客戶SES,全都是私人公司。

獵鷹9號火箭發射衛星到地球同步軌道的官方報價是6200萬美元。實際的發射成本可能更高,取決於你需要多少地面支援。舉例來說,NASA和NOAA聯合發射Jason-3到近地軌道,就花了8200萬美元。

SpaceX已經向他的客戶暗示,如果發射後不要求必須扔掉火箭,最終的報價可能會打個30%的折扣。夠輕的載荷讓SpaceX能夠在火箭上添加著陸支架和柵格翼,還能省下一部分燃料用於降落。

如果你願意使用「經過飛行驗證」的火箭來發射,公司總裁兼COO格溫.肖特韋爾(Gwynne Shotwell)說,那還有可能給你再多打10%的折扣。

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「經過飛行驗證」的火箭,這是SpaceX對回收火箭的正式稱謂。本週,圖中這枚「經過飛行驗證」的火箭就將再次發射,完成回收火箭重複使用的最後一環。/ 圖片來源:SpaceX

這枚火箭哪裡來的?

這枚一級火箭是從CRS-8發射任務中回收下來的,上次發射是2016年4月8日,將一艘「龍」號貨運飛船送往了國際空間站。

那次發射之後,這枚火箭成功完成了首次海上著陸,垂直降落在“Of Course I Still Love You”號無人駁船的甲板上。伊隆.馬斯克原本計畫去年6月復飛這枚火箭,但計畫後來被延遲了,9月發射塔架上的火箭爆炸把這件事一推再推,直到現在。

說了這麼多火箭的事,這次究竟要發射啥?

這次的載荷是SES-10通訊衛星。它將前往地球同步軌道,將定點在西經67度的赤道上空,為拉丁美洲提供通訊服務。

SES公司說,巴西還將使用這顆衛星來勘探外海的油氣田。

這事兒能成嗎?

SpaceX確信這次能夠成功。否則,這家公司大概也不會冒險把他們客戶價值上億美元的通訊衛星給搭進去。

2016年完成CRS-8的發射任務後,這枚被回收下來的一級火箭再次被SpaceX帶回了卡納維拉爾角的發射塔架進行點火試驗。後來,這枚火箭又被運回德州進一步接受更多的檢測。當地時間本週一(3月27日),它又通過了發射塔架上最後的靜態點火測試。

如果一切順利的話,這枚火箭將再次著陸於“Of Course I Still Love You”號駁船的甲板之上。接下來,假設這枚火箭沒有成為哪家博物館的典藏品,或許我們還將看到它再一次發射升空。

編譯來源:美國行星學會網站,Your hypothetical questions, answered: SpaceX prepares to refly rocket booster

撰文:Jason Davis

編譯:艾麥樂

編輯:Steed

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